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Les boîtes de conserve résolvent tous les problèmes: comment les prisonniers de guerre utilisaient les boîtes de conserve en métal pour presque tout.

La vie d'un prisonnier de guerre était d'autant plus difficile que ses geôliers allemands ne lui fournissaient que le strict minimum de ce qui était exigé par le droit international. S'il souhaitait améliorer son niveau de vie, son seul recours était de fabriquer lui-meme certains articles. C'est pourquoi de nombreux prisonniers de guerre se sont découvert des talents artistiques spectaculaires, que ce soit en dessin, en peinture ou en sculpture. Ils utilisaient du papier, du bois et les manches en plastique de brosses a dents usagées. D'autres prisonniers travaillaient sur des objets improvisés tels que des lampes, des récipients et des poeles de fortune. Leur matériau de premier choix était le métal récupéré sur les boîtes de conserve usagées.

C'est ainsi que nous revenons aux fameux colis de la Croix-Rouge, source de tous les articles divers disponibles dans les camps de prisonniers de guerre (nous en avons parlé dans un autre article [LINK]). Certaines des victuailles étaient livrées dans des boîtes de conserve qui, une fois leur contenu épuisé, servaient de source de métal pour divers usages. Parmi les boîtes les plus convoitées figuraient les volumineuses et robustes boîtes de lait en poudre de la marque KLIM.

Les boîtes KLIM mesuraient 21 centimetres de hauteur et 11 cm de largeur. En coupant le haut et le bas de la boîte, un prisonnier de guerre bricoleur obtenait une grande feuille de métal qu'il pouvait transformer en de nombreux objets utiles.

Et les besoins étaient nombreux. Ceux d'entre nous qui aiment prendre une tasse de thé ou de café chaud se rendent rarement compte qu'il est difficile d'obtenir une tasse d'eau chaude dans une baraque de camp. C'est pourquoi les réchauds étaient l'un des appareils les plus courants conçus et construits par les prisonniers de guerre. Le réchaud le plus simple n'était qu'une boîte de conserve posée sur deux briques, avec un petit feu entre les deux. Cela faisait l'affaire, mais la cuisson prenait beaucoup de temps et de combustible. L'ingéniosité et les compétences manuelles ont permis aux prisonniers de guerre de construire des cuisinieres complexes avec des foyers fermés et des soufflets actionnés a la main ou par une manivelle. Le soufflet permettait un apport constant d'air, augmentant ainsi la température et réduisant le temps de cuisson. Voir l'excellente description et les dessins sur le site NZ History. Ainsi, deux boîtes de conserve de KLIM, une de poisson et une de confiture, ainsi qu'un peu d'habileté, étaient tout ce dont un prisonnier de guerre avait besoin pour se fabriquer une cuisiniere en état de marche, lui donnant ainsi la possibilité de boire une tasse de boisson chaude par une soirée d'hiver froide, sombre et morne.

Les cuisinieres en tôle apparaissent dans de nombreux récits de prisonniers de guerre. L'efficacité de certains modeles était assez impressionnante : un prisonnier de guerre britannique se souvenait qu'une cuisiniere fabriquée par son ami "incarnait un nouveau principe d'alimentation en air sous pression. Lorsque je suis arrivé, le thé était pret ; l'eau avait bouilli en 7 minutes a partir du mot Allez!" (voir: WW2 People’s War). Un dessin d'un réchaud similaire a haut rendement, appelé a juste titre "Blower" (Souffleur), se trouve sur le site de la South African Military History Society. Les prisonniers de guerre américains de l'Oflag 64 les appelaient "Smokey Joes" (Joe le Fumeur) - en raison de l'énorme quantité de fumée produite par les cuisinieres – ou, avec ironie, les "chauffages sans fumée". L'un des prisonniers de l'Oflag IX A/Z Rotenburg se souvient que de tels réchauds étaient présents dans chaque baraquement, et qu'en raison du manque d'allumettes, le feu était entretenu en permanence, de sorte que les prisonniers pouvaient allumer leurs cigarettes sans utiliser leurs précieuses allumettes.

Les détenus français de l'Oflag XXI B a Schubin appelaient leurs créations "Schoubinette" ou "Choubinette" (voir la photo). Les gardes allemands détruisaient ces cuisinieres françaises avec leurs bottes cloutées, peut-etre pour humilier davantage les soldats du pays qui avait vaincu le leur pendant la Premiere Guerre mondiale


Schoubinette" ou "Choubinette", Musée, Borne-Sulinowo (photo de M. Winiecki)

Mais divers outils, objets décoratifs et appareils de cuisine étaient une chose : les prisonniers de guerre, dans leur ingéniosité, utilisaient les boîtes de conserve a des fins bien plus spectaculaires et risquées. Comme elles sont généralement étanches et que meme une boîte ouverte peut etre refermée assez facilement, elles se révélaient parfaites pour dissimuler l'un des appareils les plus précieux et les plus désirés des prisonniers de guerre : une radio clandestine. Un tel lien avec les nouvelles de la guerre en dehors de la censure autorisée par leurs geôliers allemands était vital pour maintenir le moral et l'espoir d'une éventuelle libération. L'humidité étant une menace pour l'état d'un récepteur radio, l'une des méthodes pour dissimuler et protéger l'électronique était d'utiliser une gourde ou une boîte de conserve. Pour tromper les Allemands qui tentaient de trouver les radios, certaines boîtes de conserve étaient meme dotées de compartiments séparés pour stocker les liquides.

Tout probablement, l'utilisation la plus spectaculaire des boîtes de conserve par les prisonniers de guerre était liée a la "Grande Évasion" du Stalag Luft III de Sagan. Comme les prisonniers creusaient un long tunnel pour sortir du périmetre du camp, ils devaient fournir de l'air frais aux équipes de creuseurs, de peur qu'ils ne risquent de suffoquer. Plus le tunnel était long, plus le probleme de l'air était aigu. Une solution évidente serait d'insérer un tuyau ou un tube pour fournir de l'air frais. Mais comment le fabriquer ?

La solution, une fois de plus, était les boîtes de conserve KLIM, relativement grandes et robustes. Un certain nombre de boîtes de conserve KLIM vides, dont le dessus et le dessous ont été retirés, ont servi de sections d'un long tuyau. Les boîtes étaient insérées les unes dans les autres, et les joints étaient isolés avec du papier. Relié a une pompe a air tout aussi ingénieuse, cachée au fond du puits d'entrée, le tuyau fournissait de l'air frais aux creuseurs. Comme le célebre tunnel "Harry" s'étendait finalement sur 102 metres, le tuyau avait nécessité un peu plus de 480 boîtes de conserve KLIM de 21 centimetres. Les boîtes de conserve ont également été utilisées comme lampes a huile de secours et pour de nombreux autres usages liés a la Grande Évasion. L'enquete allemande menée apres l'évasion a révélé que plus de 1 400 boîtes KLIM avaient été utilisées d'une maniere ou d'une autre par les prisonniers de guerre pour faciliter leur évasion.

Il n'est pas étonnant que les récentes fouilles archéologiques des tunnels aient permis de retrouver un certain nombre de boîtes de conserve KLIM, enterrées la en 1944. Elles font désormais partie des collections du Musée du Camp de Prisonniers de Guerre de Żagań, en Pologne. Nous sommes fiers et reconnaissants de la coopération cordiale entre nos deux organisations. Le directeur du Musée de Żagań, M. Marek Łazarz, a généreusement fait don de deux de ces boîtes de conserve jointes aux collections du Musée des Camps de Prisonniers de Guerre de Szubin. C'est un grand trésor pour notre future exposition permanente.


(photographie de P. Dobies)

Lecture complémentaire recommandée

(en anglais):
The History Blog
P.O.W. Camps Museum in Żagan
Inside Tunel Harry
Secret Camp Radios
WW2 People’s War
New Zealand History

(en allemand):
Oflag IX A/Z Rotenburg